El arma secreta de los almendros

Ni más ni menos que nuestros queridos almendros, acaban de ganarse el título honorífico de árbol venenoso por antonomasia. Y es que es la única planta conocida que porta un extraordianriamente peligroso veneno en el néctar de sus flores, el amygdalin. Misteriosamente, las abejas son inmunes a él. ¿Conspiración? ¿Bioterrorismo? ¿Es el almendro un incomprendido social? Salgamos de dudas.

Echemos primero una ojeada al nombre científico de la planta. Prunus Amygdalus dulcis. Amygdalus. ¿Cómo se llamaba el veneno?Amygdalin. Efectivamente,  su subgénero ya informaba acerca de su toxicidad. ¿A qué viene el estudio a estas alturas, entonces? Pues ni más ni menos a que es ahora cuando se ha comprobado que esta toxina es un motor evolutivo de primer orden, tanto para el almendro en cuestión como para todas las especies con las que interactúa.

Los estudios anteriores ya habían comprobado que la amygdalin puede encontrarse en el néctar del almendro en concentraciones cercanas a los 4-10 miligramos/litro. Tampoco era desconocido que esta toxicidad nectariana es única en el mundo. Para los mamíferos pequeños es mortal, de hecho, también está presente en concentraciones elevadísimas en el fruto, la almendra silvestre verdiamarga, conviertiéndose en un peligro potencial inclusive para el ser humano.

La pregunta que se hicieron fue: “¿qué motivos podrían llevar a una planta a desarrollar un veneno tan potente – es un derivado del cianuro – en su néctar?”. Es decir, ¿qué sentido tiene desarrollar una sustancia mortífera en el primer paso para su reproducción, la polinización? A priori, la función atractora de insectos del néctar para polinzarla parece incompatible con dicha toxina. Obviamente no es así.

Los investigadores expusieron dos platos de néctar, uno con niveles bajos de toxina y otro con concentraciones desmesuradas de ella, a un grupo de abejas de miel. No se llevaron ninguna sorpresa al comprobar que las abejas siempre se dirigieron al néctar con más amygdalina, sin apenas aproximarse al néctar libre. “Es muy difícil determinar el trabajo de la evolución, pero es muy probable que la amygdalin producida en el néctar de almendro haya significado una ventaja evolutiva“, explica el profesor encargado. “Por ejemplo, aunque sea venenosa para mamíferos, no lo es para insectos como la abeja de la miel, e incluso los estimula y atrae. Por lo tanto, es posible que la planta lo produzca para atraer potenciales polinizadores. Otra posibilidad es que el almendro haya desarrollado esta sustancia a modo de filtro: expulsa a polinizadores inexpertos, pero deja libre el acceso a expertos, que han adquirido resistencia a la toxina y por lo tanto han ganado efectividad a la hora de su polinización”. De hecho, han abierto un tercer frente de investigación: cabe la posibilidad de que la toxina evite la infección de bacterias que podrían destruir la calidad del néctar y dañar su capacidad de atracción sobre polinizadores potenciales.

Los insectos polinizadores siempre han sido una pequeña lacra para las plantas, así que éstas han tenido que desarrollar medios para tomar la iniciativa y ser ahora ellas las que determinen qué insectos las polinizan y cuáles no. No es más que una hipótesis, pero esperamos que se convierta en una teoría práctica. No está del todo claro, pero actualmente se está produciendo una importante reducción en el número mundial de abejas, lo cual significa menos polinizadores. Esto conlleva una menor producción en las granjas, y menos productos para el consumo humano. Y un almendro sin abejas está literalmente muerto.”

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