Resuelta la misteriosa proliferación tropical de las plantas C4

El día del Padre es un día tan bueno como cualquier otro para publicar una noticia que mezcla tanto lo que sabemos acerca de anabolismo vegetal como los modelos climáticos del planeta. A mí no se me ocurre un momento mejor.

Vamos primero con un poco de historia geológica, donde unas decenas de  millones de años son el pan de cada día. Hace entre 30 y 40 millones de años, un descenso progresivo de las concentraciones de dióxido de carbono atmosférico (¿alguien nos dice por qué?) permitió a una clase de plantas situarse en clara ventaja evolutiva frente a sus competidoras. Emplaron un mecanismo interno para almacenar el decreciente suministro de CO2. A imitación de un sistema de inyección de combustible en un automóvil, resultaba mucho más eficaz a la hora de producir energía: el intercambio de gases sólo se realizaba durante la noche, lo que permitía pasar las horas diurnas con el CO2 almacenado en el parénquima de las hojas, sin depender de su concentración atmosférica.

Actualmente es innegable la dominancia de las plantas C4. Controlan los climas cálidos tropicales y  representan el 20% de la vegetación que cubre nuestro planeta. Si hasta ahora los científicos han atribuido el auge de las plantas C4 principalmente a las concentraciones ambientales decrecientes de CO2, el dato de su localización resulta curioso: las plantas C4 han estado estrechamente vinculadas a temperaturas cálidas. De hecho, cuando se examina la población vegetal del mundo en un mapa, el gradiente térmico aparece ocupado así: las C4 están a lo largo del gradiente tropical, mientras que las C3 ocupan el extremo frío.

Ahora, biólogos evolutivos de la Universidad Brown y Carolina del Norte, han descubierto que las precipitaciones, y no la temperatura, fueron el promotor principal del resorte evolutivo de las plantas C4. El estudio viene a demostrar la importancia de las precipitaciones en su movimiento hacia climas más secos y no necesariamente más cálidos.

Entonces, ¿las plantas C4 evolucionaron en la selva tropical y luego salieron de los terrenos sometidos a la sombra de los árboles, o primero salieron de tales terrenos y luego adoptaron una vía fotosintética diferente? La investigación propone que la cadena de acontecimientos debería situarlas primero en los márgenes de la selva, donde habrían estado sujetas a mayores fluctuaciones en las precipitaciones, la luz solar, las temperaturas y otras presiones medioambientales, lo cual las habría forzado a evolucionar hacia esa innovación fotosintética.

Y llegamos al meollo habitual: ¿qué implica todo eso para el futuro de las plantas C4 y el cambio climático? Adivina. Mientras que posiblemente se beneficiarían de los promedios inferiores de lluvia que han sido pronosticados para algunas áreas de los trópicos, podrían volverse menos competitivas por culpa de los niveles crecientes de CO2 atmosférico. Pero aquí somos más puñeteros todavía: ¿hacia dónde inclinan la balanza las deforestaciones masivas?

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Un pensamiento en “Resuelta la misteriosa proliferación tropical de las plantas C4

  1. Lo siento, no he encontrado pronósticos fiables y avalados de cómo puede ser la evolución de las plantas C4 y C3.
    Ya vimos en clase la importancia que tienen las C4 en la alimentación humana y sería muy importante saber que efectos puede tener el cambio climático sobre su producción.

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