Aclarado el ciclo del nitrógeno en los desiertos

La dinámica del nitrógeno en climas y suelos áridos nunca había sido comprendida completamente por la comunidad científica. El nitrógeno constituye la principal necesidad biológica de un ser vivo en los ecosistemas áridos, sólo por detrás de la necesidad primordial de agua. Nunca había estado del todo claro cómo se equilibran las fuentes y sumideros de nitrógeno en estos desiertos – ya sean fríos o cálidos. Sin embargo, la realidad es que a medida que se produce un aumento global de las temperaturas, las tierras áridas pierden nitrógeno en forma de gas. Eso podría desembocar en desiertos con aún menor cobertura vegetal que la ya de por sí escasa que poseen hoy en día.

Jed Sparks, profesor de ecología y biología evolutiva de la Universidad de Cornell, destaca que “es una forma de pérdida de nitrógeno en un ecosistema que nunca había sido tenida en cuenta con anterioridad”. Los investigadores de Cornell, al demostrar que las temperaturas más altas provocan que el nitrógeno escape en forma de gas de los suelos desérticos, han clarificado el ciclo del nitrógeno en estas zonas. De hecho, consideran esto de tal importancia que es posible que todos los modelos de cambio climático necesitarán ser modificados para tener en cuenta este descubrimiento. Los investigadores señalan que la mayoría de modelos climáticos sólo consideran los factores biológicos para predecir las emisiones gaseosas de nitrógeno procedentes del suelo, de ahí el cambio necesario.

De hecho, el estudio advierte de que los cambios en los patrones de precipitación debidos al aumento de temperaturas pueden desembocar en mayores pérdidas de nitrógeno en los ecosistemas áridos. Esto causaría que las tierras áridas se tornasen infértiles e incapaces de soportar vida vegetal. Inclusive para aquellos modelos que predicen un aumento de precipitaciones en esas zonas, la combinación agua-temperaturas altas desembocaría en una pérdida aún mayor de nitrógeno. Esto es aún más dramático en las zonas de permafrost de los parajes de tundra, en los que el deshielo desemboca en expulsiones masivas de este gas.

Además, más óxidos de nitrógenos en la troposfera crearían O3 cerca del suelo, que como ya remárcabamos en otra entrada, es tóxico y contribuye a la contaminación atmósferica, aumentando el efecto invernadero (con lo cual mayor temperatura, y mayor pérdida otra vez de nitrógeno). Teniendo en cuenta que los desiertos representan del 35 al 40% de la sueprficie terrestre, y las zonas semiáridas las más probables para nuevos asentamientos humanos, es necesario prestar extrema atención a estos procesos de desertificación (parcial) a medida que avanza el calentamiento global.

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2 pensamientos en “Aclarado el ciclo del nitrógeno en los desiertos

  1. Otra vez nos encontramos con las interacciones entre los subsistemas terrestres.
    ¿Somos tan cortos que no nos damos cuenta que el “efecto mariposa” es real?
    Pues sí, lo somos, así de cortos.
    ¿Iniciamos la cadena?; los suelos pierde nitrógeno, este pasa a la atmósfera y aquí contamina y da lluvias ácidas, que a su vez afectan a los suelos y y y y

  2. El punto crítico creo yo que llega con la pérdida absoluta de la cobertura vegetal, porque ya sabemos que un suelo sin nitrógeno (y ya ni hablemos de suelos desérticos) es completamente infértil. El ciclo se repetirá hasta que los autótrofos dependientes de nitrógeno no puedan más, y me temo que si eso ocurre no seremos nosotros los que vivamos para ver qué adaptación metabólica es la siguiente en ocurrir.

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